Domeinnaam-cowboys Trademark misbruiken angst voor merkschade

Fakenews
0
0
3228
Het is de ergste nachtmerrie van merken en marketeers. Een fake website die klanten steelt, nepnieuws of slechte reviews verspreidt en voor grote imagoschade zorgt. Domeinnaam-cowboys als Trademark Office maken met een gelikt verhaal misbruik van die angst en troggelen bedrijven veel geld af.


Ook journalisten kunnen de dupe worden van frauduleuze praktijken. In mijn geval kreeg ik op vrijdagmiddag een telefoontje van Thijs van Trademark Office. Hij wilde weten of ik de domeinnaam van mijn persbureau met de extensie .com had laten vastleggen. Nee, dat had ik niet. Of ik er bezwaar tegen had dat een andere partij die domeinnaam zou laten vastleggen? Eh…nee, hoewel. Ineens gingen alle alarmbellen rinkelen. Als journalist heb ik diverse oplichters en fraudeurs ontmaskerd en wie weet proberen die mij in een kwaad daglicht te stellen bij mijn opdrachtgevers. Waarom zou iemand tenslotte de naam van mijn website willen hebben? Daar valt niets mee te verkopen.



Goedkope truc
Ik vroeg daarop de naam van de partij die mijn domeinnaam met de extensie .com had laten vastleggen, maar dat mocht Thijs niet zeggen. Wat ik wel kon doen was gebruikmaken van mijn zogenaamde eerste registratierecht. Dan kon ik de domeinnaam zelf kopen en viste de andere partij achter het net. Ik vroeg Thijs of dit geen goedkope truc was om mij die domeinnaam te laten kopen, maar dat ontkende hij. Ik vroeg zelfs een beetje gekscherend of dit niet een van die vele gevallen van telefoonoplichting was, waar ik zelf wel eens over schrijf, maar ook dat bestreed hij.
Nog een beetje beduusd koos ik dus voor de laatste optie: zelf kopen. Binnen een half uur werd ik teruggebeld door zijn college Ger. Die legde uit dat ik de .com website tien jaar kon vastleggen voor 360 euro (inclusief BTW). Omgerekend per jaar een schijntje, al is mijn eigen hosting provider een stuk goedkoper. Ook Ger mocht de naam van de derde partij niet noemen. Ook Ger vroeg ik of dit geen goedkope oplichtingstruc was. Nee, benadrukte hij, want Trademark verkoopt een echt product en laat de klanten pas betalen als de link naar de originele website tot stand is gebracht. Achteraf verbaas ik me erover dat ik niet heb doorgevraagd. De verkoop werd beklonken en via een bandopname vastgelegd.



Oplichters
Een paar minuten later realiseerde ik me dat het gevaar nog niet was geweken. Wat als iemand die mij zwart probeert te maken de extensies .eu, .org of .net laat vastleggen? Dus belde ik met mijn provider om te vragen wat het kost om die vast te leggen. ,,Dat zijn oplichters," reageerde Danny van mijn provider toen hij de naam Trademark hoorde. ,,We krijgen veel telefoontjes van klanten die daarin trappen. Je moet de koop meteen ongedaan maken."
Dat deed ik meteen per mail. Ik zocht vervolgens naar Trademark op Google, iets wat ik eerder had moeten doen, en kwam meteen talloze verhalen over de praktijken van het bedrijf tegen.



Waarschuwingen
Op de website van Merkwerk.nl, een merkenbureau voor de juridische bescherming van intellectueel eigendom, kwam ik de eerste 'waarschuwing voor telefonische acquisitie fraude' tegen. Daar las ik haarfijn de manier waarop ik - en waarschijnlijk velen met mij - erin ben getuind. ,, De laatste tijd worden merkhouders telefonisch benaderd en gewaarschuwd dat een derde partij een identieke of gelijkende domeinnaam heeft aangevraagd; vaak een domeinnaam extensie zoals .be .eu .com of .net. Het is enkel een voorwendsel om u zo ver te krijgen om tegen betaling domeinnamen te laten registeren; oplichting dus. Hier geldt: Niet op reageren," aldus Merkwerk.
Volgens het bureau gaat het om de Intellectual Property Mangement Group (IPMG) die ook werkt onder namen als TIPO, www.trademark-office.org, www.ip-beheer.nl of www.registratie-beheer.com. ,,Het gaat telkens om hetzelfde bedrijf en dit betreffen oplichters," aldus Merkwerk. Had ik dit maar eerder gezien.



Rechtszaken
Het werd nog erger. Trademark bleek ook advocatenkantoor Berntsen Mulder Advocaten met dezelfde truc te hebben benaderd. Die prikte meteen door de juridische onzin heen die telefonische medewerkers verkopen. Sterker nog: advocaat Jeroen Thiele schreef er een blog over met de titel 'Domeinnaamfraude' en kreeg zoveel reacties dat hij besloot samen met zijn collega Madhavi Nagessersing een collectieve juridische actie tegen Trademark Office te starten namens 32 gedupeerde ondernemers. De eerste gezamenlijke dagvaarding werd een succes. Trademark schikte de zaak om een gang naar de rechter te voorkomen.
Inmiddels is een tweede collectieve rechtsgang in de maak, die Thiele en Nagessersing voorbereiden Wat blijkt: niet alleen krijgen de advocaten steeds meer nieuwe zaken op hun bordje, Trademark Office stuurt nu ook facturen voor verlengingskosten à zestig euro per jaar, terwijl de kosten voor de gehele contractperiode al zijn vooruitbetaald door de gedupeerden. ,,Dat is nog kwalijker. Zo stijgen de kosten naar duizend euro," zegt Nagessersing. ,,Bovendien had Trademark beloofd haar werkwijze aan te passen, maar we krijgen nog dagelijks telefoontjes hierover binnen. Daarom is een tweede collectieve actie nodig. Het wordt tijd dat deze praktijken worden aangepakt."



Smaad of fraude
Ondertussen had ik mijn eigen advocaat ingeschakeld. Die schreef een brief naar Trademark waarin de overeenkomst wordt vernietigd wegens dwaling, bedrog en misbruik van omstandigheden. Volgens Ger van Trademark zijn dat 'ongefundeerde aantijgingen, die gezien kunnen worden als smaad en laster.' Toch staat de werkwijze van Trademark duidelijk omschreven op de website van Fraudehelpdesk.nl: ,,Bij domeinnaamfraude wordt een ondernemer benaderd door een hostingpartij. Dat gebeurt via e-mail of telefonisch. Het 'hostingbedrijf' zegt dat iemand anders een domeinnaam wil registreren die erg lijkt op die van de ondernemer. Of het gaat om dezelfde naam onder een andere extensie, zoals .eu, .info of .com. De benaderde ondernemer kan dit voorkomen door zelf die variant te laten registreren, biedt de hostingpartij aan. Dat moet dan wel direct gebeuren. De registratie vindt echt plaats, maar wel tegen veel hogere kosten dan een registratie bij de eigen hostingaanbieder." Dat klinkt bekend. Alsof Trademark zijn aanpak van die site heeft geplukt. De komende tijd kan ik me voorbereiden op aanmaningen, incassobureaus en dreigementen, zegt iedereen.



Verdienmodel
In deze zaak ging het om de .com-versie van mijn eigen .nl-website. Maar wat als het om grote merken gaat? Die serieuze schade lijden als concurrenten of boze consumenten domeinnamen kapen om fake nieuws of negatieve berichten over het merk te verspreiden? Uit angst voor imagoschade zijn ze ongetwijfeld gevoelig voor de telefoontjes van bedrijven als Trademark. Voor hen zijn die paar honderd euro peanuts, voor bedrijven als Trademark een inkomstenbron van honderdduizenden euro's per jaar. De domeinnaamcowboy 's hebben van dit soort frauduleuze praktijken hun verdienmodel gemaakt.

 

MEEPRATEN OVER DIT ONDERWERP? REAGEER

Er zijn nog geen reacties gegeven. Wees de eerste die een reactie geeft