Techspecialist Ben van der Burg over de Fitbit: ‘Het blijft een niche’

Techspecialist Ben van der Burg over de Fitbit: ‘Het blijft een niche’
584
Franks Cases, deel 3

De Fitbit is één van de populaire acitivity trackers onder de smartwatches. Deze hippe gadget is meer dan een stappenteller. Hij geeft je inzicht in je activiteiten gedurende een dag, meet je hartslag en houdt je slaapritme bij. Toen we deze ogenschijnlijke succescase aan techspecialist  en -ontwikkelaar Ben van der Burg (commercieel directeur bij Triple) voorlegden, bleek hij minder positief: ‘De hype is over en het blijft een niche’.

 
De Fitbit heeft tussen alle ‘stappentellers’ de laatste jaren veel terrein gewonnen als smartwatch. Sporters én niet-sporters gebruiken hem voor hartslag en dagelijkse activiteit. Je downloadt de bijbehorende app op je smartphone en je kan aan de slag. Het is een leuke gadget om te zien en je hebt diverse modellen en mogelijkheden.  Fitbit lijkt - zeker in Nederland - niet veel aan grote marketingcampagnes te doen en moet het hebben van mond-tot-mondreclame, reviews en het bouwen van een community.

Hardware en gadgets maken is gewoon moeilijk, volgens Van der Burg. ,,Ik las dat Apple wel acht miljoen smartwatches heeft verkocht, dus dat is vrij redelijk. Maar niet als je dat vergelijkt met de verkoop van iPhones: 74 miljoen in het vierde kwartaal van vorig jaar.”
Fitbit heeft wereldwijd 25 miljoen actieve gebruikers, maar volgens gegevens van de site Statista was er het afgelopen jaar nauwelijks groei. In het tweede kwartaal van 2017 verkochten het bedrijf 3,4 miljoen ‘devices’, 14 procent meer dan in het eerste kwartaal, maar 40 procent minder dan in het tweede kwartaal van 2016.
 
Hype komt langzaam op gangVan der Burg zegt dat de hype rond smartwatches in het algemeen en activity trackers in het bijzonder slechts langzaam op gang komt. ,,Ook Apple is met zijn eigen versie op de fitness doelgroep gaan inspelen. Dat is wel een use case. Er zijn continue fitnessonderzoeken. Daarnaast veranderen ook de inzichten voortdurend. Neem die tienduizend stappen die jij en ik dagelijks zetten. Nu is er bijvoorbeeld een onderzoek waaruit naar voren komt dat je drieduizend stappen moet zetten in een sneller tempo voor resultaat.”

 
Polar tijdens schaatsloopbaanHij neemt ons mee naar vroeger, toen hij bij de top van het langebaanschaatsen behoorde. ,,Ik had al eind jaren tachtig een hartslagmeter c.q. smartwatch, of hoe je het ook wilt noemen. Dat was een Polar en die bestaat nog steeds. Mensen hadden in die tijd nog nooit van een stappenteller gehoord. Met infrarood gingen die gegevens in je computer en dan kreeg je een grafiekje wat je hartslag was. Topsporters gebruiken het nog steeds, want het is hoge kwaliteit. Het was natuurlijk heel lang best lastig om verder te ontwikkelen, want de computerkracht was niet goed genoeg en ook het algoritme niet. Toen paste het uiteindelijk in een klein device en werd ook de hardware goedkoper. Maar de doorsnee consument had aanvankelijk zoiets van: wat moet ik ermee? In het begin is het nog heel hip en gaaf. Maar iedereen die in de technologie werkt, snapt dat het allemaal begint met een ringtone en Snake spelen op je mobiel. Stappentellen is niet top of mind: het is niet cruciaal voor de omwenteling van de aarde of het gedrag van mensen. Het evolueert naar een fundamentele toepassing of niet. Je wilt je gezondheid meten. Is mijn bloeddruk goed, en over een langere termijn: is mijn nachtrust voldoende als ik ziek ben.”

 
‘Het blijft een niche’
Nu gaan we terug naar de Fitbit: hoewel innovators nieuwe dingen bedenken om de mensen mee te krijgen, blijft het een niche in zijn ogen. ,,Je krijgt dus specifieke groepen die het gebruiken. Fitbit zoekt en vindt het lastig tot nu toe die specifieke groep aan te sluiten.” Als hardwaremaker heb je gewoon een moeilijke positie, want dan moet je volgens Van der Burg ‘een onwijs tech brand’ zijn. Dan kom je dus al snel bij Samsung of Apple uit en die laatste partij staat er rond de smartwatch trend nu het beste voor.
Van der Burg onthult dat hij als topsporter op een gegeven moment al die meetapparatuur afdeed. ,,Als je sport is het heel goed om te meten, maar wil je een stap beter worden, dan moet je apparatuur ook weg kunnen laten en naar je gevoel luisteren. Anders ben je alleen maar met je stappen of hartslag bezig en treed je niet met open vizier de wereld tegemoet. Je moet een gevoel krijgen van hoe je in het leven staat.”

 
‘Het gaat om het businessmodel’In het sociale aspect ziet hij ook niet zoveel. Fitbit werkt aan een Facebookachtige community: hoe socialer je bent, hoe fitter je wordt, zeggen ze. ,,Nee, die hele peer pressure is uit. Daarom gaan we naar gesloten groepen toe. Communities werken goed, maar het gaat uiteindelijk om het businessmodel. Als hardwarebedrijf gaat Fitbit nu naar software, maar voor die verticale integratie heb je zoveel marktpower nodig. Ik zie Fitbit dat als bedrijf niet doen. Dan moet je mensen een ander device laten aanschaffen en multiplatform gaan, dus zorgen dat je overal aanwezig bent. Dat moet exclusief of veel beter zijn.”

 
De iPhone 10 van de ‘stappentellers’De kernvraag die we moeten stellen: ik ben nu de CEO van Fitbit, wat doe ik (in theorie)? ,,Ik zou niet te veel differentiëren en een niche community houden,’’ zegt Van der Burg. ,,Ik zou ook één ambitieus veel te duur ding op de markt brengen. Zoiets als de iPhone 10, waarvan de innovators zeggen: die moet ik hebben. Daarnaast zou ik er ook één voor de massa maken. Een hele goedkope met maar een paar kleine functies, voor pakweg 25 euro. Die is leuk om een keer naast je Apple Watch om te doen. Vervolgens moet je zorgen dat je op Android en iOS écht goede community apps maakt. En wat marketing betreft: bedenk gekke dingen. Dus niet alleen maar meer en verder, want dat doet iedereen al. Nee: de minste meters in de minste stappen.”  Van der Burg ziet voor gadgets als Fitbit vooral mogelijkheden in e-health, ofwel digitale gezondheidszorg. ,,Dat je zelf je algemene gezondheid in de gaten kan houden: zoals hartslag, bloeddruk, een ECG nemen, et cetera. Dat heeft toekomst.”

 
Gebruiker is enthousiastOkay, dat vindt de voormalig schaatser en kenner, maar er zijn ook andere meningen. We hebben nog een Fitbit-gebruiker en e-health specialist gepolst over zijn ervaringen met deze acitivity tracker. Joost Lommers, QA (Quality Assurance) bij een IT-bedrijf in e-health werkt dagelijks met gadgets en heeft niet het gevoel dat de populariteit van de Fitbit afneemt. ,,Ik ken de cijfers niet, maar binnen mijn referentiekader zie ik het gebruik vooral toenemen. Dat kan natuurlijk vertekenen.”
Hij is enthousiast over zijn Fitbit. ,,Zo’n acht maanden geleden kocht ik mijn eerste, de Flex 2 die toen net uit was: een eenvoudige tracker. Ik wilde vooral weten hoeveel stappen ik dagelijks daadwerkelijk maakte, nadat ik een beetje inzicht had gekregen via de health-app op mijn iPhone.”

 
Goed uit de reviewsFitbit heeft volgens hem een streepje voor op andere acitivity trackers als Apple Watch 2/3, Jawbone en Tomtom. Daarbij kwam hij ook het beste uit de reviews. ,,Na drie maanden met de Flex 2 te hebben gelopen was ik zeer enthousiast over de resultaten en wist ik wat ik echt wilde. Vervolgens heb ik een Fitbit Alta HR gekocht. Daar kreeg ik een display bij - en dus hoef je niet steeds je telefoon te checken -  en een hartslagmeter (HR). Mijn vriendin kreeg mijn Flex 2 en is er blij mee.”
Voor Lommers is het belangrijkste dat het apparaat accuraat zijn stappen telt en ook een seintje geeft als hij te weinig stappen heeft gezet in een uur, zijn hartslag bijhoudt, een goed af te lezen display heeft, een beetje stijlvol is en zijn slaap accuraat monitort.
,,Het enige verbeterpunt is dat de Alta HR nog meer waterdicht is - net zoals die Flex 2 - dan kan hij ook aan blijven tijdens het douchen.”