Er zou nieuw perspectief ontstaan voor negentien titels van Sanoma. Dat was de aanname toen Rob Koghee (ex-Weekbladpers) en Cor Jan Willig (ex-Sanoma) in 2014 voor een zacht prijsje de tijdschriften kochten van Sanoma en er New Skool Media mee oprichtte. Of dat zo blijft valt te betwijfelen nu de twee besloten zich terug te trekken uit de directie om plaats te maken voor de traditioneel geschoolde uitgever Erwin van Luit (ex-Reed Business), die vorige week als CEO werd aangesteld.

Van Luit kwam in 2016 over van Reed Elsevier – bij de overname door New Skool Media van weekblad Elsevier en enkele andere titels – en werkte sindsdien als directeur van de werkmaatschappij ONE Business. Vorige week werd hij, ingaande per 1 oktober, benoemd tot CEO. Oprichters Koghee en Willig trekken zich dan terug uit de dagelijkse leiding en staan niet meer op de payroll. Wel houden ze ieder vijftig procent van de aandelen.
Rob Koghee licht toe: ,,Als aandeelhouders moet je niet voor de voeten van de nieuwe bestuurder gaan lopen. Wij houden ons dus niet meer bezig met de operationele leiding, maar uitsluitend met nieuwe kansen, zoals overnames en joint ventures. Stel, de voorgenomen verkoop van G+J Media gaat door, dan zijn wij bijvoorbeeld best geïnteresseerd om Quest aan te kopen. Op dit soort klussen gaan wij ons storten.”

Wat is er over van het idealisme?
Wat is er eigenlijk over van de hemelbestormende en bijna idealistische manier waarop ze hun onderneming in 2014 in de markt zetten? Het duo zei niet meer in de traditionele, oude waarden van het uitgeverijbedrijf te geloven. New Skool moest mean en lean worden, zonder overbodige overhead, stafdiensten of managementlagen, dicht aanschurkend tegen de klant en met snelle besluitcapaciteit. En met redacties die zelf de mogelijkheid krijgen om te ondernemen. Winst zou moeten komen van activiteiten rond de printtitels: communities, evenementen, producten en branded content.
En op dat vlak is inderdaad enig succes te melden: sinds kort ligt de Delicious-jam – een merkextensie van het gelijknamige blad – in 650 AH-filialen. Ook is er een shop-in-shop geopend in Hudson’s Bay. Er zijn weinig traditionele uitgevers die zich op dit pad begeven.

Tarieven freelancers gehalveerd
Maar er gingen ook zaken niet goed. De winst werd dit jaar aanzienlijk aangetast als gevolg van de sterke teruggang in de losse verkoop. Die was volgens het duo zo dramatisch dat de bedrijfscontinuïteit in gevaar zou komen als niet per onmiddellijk de tarieven voor freelance journalisten zouden worden gekort. En zo geschiedde, in sommige gevallen werden de tarieven zelfs gehalveerd. Daarnaast werd afgelopen zomer het meer dan honderd jaar oude Motor Magazine de nek omgedraaid omdat het te weinig rendeerde.

Redactie minder ondernemersgezind dan gedacht
Ook bleken de redacties minder ondernemingsgezind dan Koghee en Willig hadden verwacht. Begin dit jaar beklaagde Koghee zich op Twitter en in het FD over ‘traditionele hoofdredacties’ die zich lang blind staarden op hun papieren uitgave: ,,Welke hoofdredacteur kan ook apps, online en events maken? De meeste hoofdredacteuren weten echt niet wat SEO is.”
Ze kondigden aan de organisatiestructuur van de voormalige Sanoma-titels (‘die stamt nog uit de jaren tachtig’) te willen vernieuwen en ‘knappe bètakoppen’ een veel prominenter rol in het bedrijf te geven – ongetwijfeld om de macht te breken van de bestaande ‘redactie-eilanden’ en serieus werk te gaan van maken van merkextensies.

Niet blind voor daling losse verkoop
Erwin van Luit – afkomstig van Reed Business, dat bekend staat om zijn torenhoge rendementseisen – is vast de geknipte man om deze klus te klaren. Maar hoe vernieuwend blijft New Skool Media met een boegbeeld dat zijn sporen verdiende in een bij uitstek traditionele uitgeverij als Reed?
Koghee, in reactie: ,,Wij geloven nog steeds heel erg in print, maar er moet per titel sterker vanuit marktperspectief worden gekeken naar de reden van bestaan. We kunnen niet blind zijn voor het feit dat de losse verkoop hard naar beneden gaat. We moeten de kansen pakken waar ze liggen, en die zitten in merkextensies. Om een voorbeeld te geven: Formule 1 is nu onze grootste groeier; dat is niet zo gek vanwege het succes van Max Verstappen. Maar licentie-technisch hebben Max en Red Bull het helemaal dichtgetimmerd, waardoor wij er niks omheen kunnen organiseren. Ik voorspel daarom dat als Verstappen stopt het blad Formule 1 snel weg zal zijn, ook al is het nu qua oplage een succes.”

Geen overbodige diensten bij New Skool
New Skool zal wel een platte organisatie blijven zonder overbodige diensten, stelt Koghee. ,,Traditioneel hadden uitgevers een hoge overhead, maar wij hadden het geluk dat we in 2014 een uitgeverij nieuwe stijl konden oprichten. Dus nee, er komt ook in de toekomst geen afdeling automatisering, afdeling klantenservice of afdeling juridische zaken. Dat besteden we uit. En ook Willig en ik verdwijnen van de loonlijst. We krijgen wel dividend; we kunnen ons na drieënhalf jaar keihard te hebben gewerkt permitteren uitsluitend nog te doen wat we leuk vinden, en dat is het benutten van kansen in de markt. We hebben ons de laatste maanden afgevraagd: wie is de beste man om New Skool de komende jaren te leiden? We kwamen niet bij onszelf uit.”
Waar gaat Van Luit zich op richten? Koghee:  ,,Dat is aan hem, maar verwacht geen rocket science. Kort gezegd komt het erop neer dat New Skool inzet op verdere digitalisering, met behoud van print.”

 

Pin It on Pinterest

Shares