Hij is de ‘rebel hero’ van Silicon Valley. Zijn apps zijn wereldwijd disruptive. Uber CEO Travis Kalanick wil in elke stad ter wereld winnen. „Transport moet net zo vanzelfsprekend worden als stromend water,” vat hij zijn missie samen. Hij is vastbesloten met zijn apps de wereld te veranderen.

 

Met zijn twee eerdere startups loopt het niet goed af. In Nederland wordt dan op je neergekeken, in Amerika heb je geleerd van je fouten. Travis Kalanick stort zich op zijn nieuwe start-up Uber en trekt miljoenen aan investeringen aan.

Kalanick heeft een drive om mensen te overtuigen met zijn bedrijf mee te doen. Hij is zo geworden omdat het twee keer is misgegaan,” zegt een oud-medewerker. Uber is inmiddels actief in bijna vierhonderd steden in meer dan zestig landen. Geregeld zijn er berichten over nieuwe apps en veroveringen verspreid over de wereld: van Vietnam, India, Mexico tot Zuid-Afrika.

 

In Parijs in de sneeuw

Met zijn vriend Garrett Camp staat hij in 2008 in de sneeuw in Parijs. Ze komen van een congres en er is geen taxi te bekennen. Het is afzien in de sneeuw. De twee zweren het probleem op te zullen lossen met een revolutionaire app. Het is het oorsprongverhaal van Uber.

Het begin verloopt in werkelijkheid iets anders. Het is Camp die met het idee komt een taxibedrijf te beginnen, maar Kalanick ziet er aanvankelijk weinig in. Uiteindelijk beginnen ze in 2010 in San Francisco eerst een kleine limousine-service. Om die luxe voor iedereen toegankelijk te maken,” zegt Kalanick later.

 

Programma vol bugs

De app is in het begin een grote puinhoop. Het programma zit vol bugs en soms worden alle taxi’s naar precies hetzelfde punt in de stad gestuurd.

Het duurt niet lang voor de gemeente San Francisco de dienst als oneerlijke concurrentie verbiedt. Kalanick krijgt wat hij wil: de kans om te vechten. Hij heeft het over een ‘principled confrontation’, een patroon dat in bijna elk land waar hij begint, zal terugkomen.

Kalanick schrapt het woord ‘taxi’ uit de naam van de app en trekt zich verder weinig van de gemeente aan. Ubercab wordt Uber. Hij legt de gemeente uit dat Uber geen taxibedrijf is, maar een ‘technologiedienst voor onafhankelijke chauffeurs’ en komt ermee weg. Iedereen kan voor de dienst zijn eigen auto gebruiken. Uber haalt investeringen binnen en breidt snel uit, eerst in de VS, dan naar Europa.

 

De War Room

De Uber CEO is op zijn best in de War Room, op de bovenste verdieping van het pand in hartje San Francisco. Kalanick en zijn team bedenken hier de strategieën om concurrenten aan te pakken, met lastige overheden om te gaan en soms zelfs om chauffeurs in het gareel te houden.

De Amerikaanse concurrerent Lyft wordt enige tijd aangepakt met fake klanten – aangeduid als Brand Ambassadors – die chauffeurs moeten overtuigen om voor Uber te gaan werken. Om het de concurrent nog lastiger te maken, verlaagt Uber de tarieven voor de eigen chauffeurs, die daarover not amused zijn.

 

Auto’s zonder bestuurder

In een interview laat Kalanick zich ontvallen dat chauffeurs straks helemaal niet meer nodig zijn als auto’s zonder bestuurder rijden. Daarmee drijft hij zijn chauffeurs nog verder tegen hem in. Hij twittert dat het tot 2035 niet zover zal komen, maar de schade is dan al aangericht.

Kalanick erkent dat communicatie niet zijn sterkste kant is. Ik kom uit de computerwereld. Mijn go-go is om iets te coderen en een grootse app uit te brengen waar mensen veel aan hebben.”

Maar hij staat erom bekend prettig in de omgang te zijn in kleine kring.Hij kan een sfeer van vertrouwen oproepen en het gevoel geven dat we de wereld aankunnen,” zegt een oud-medewerker.

 

Vechtersinstinct

In de buitenwereld komt zijn vechtinstinct naar voren. Kalanick zegt dat hij niet zal stoppen totdat hij in alle steden ter wereld heeft gewonnen. Protesten in Europa negeert hij zoveel mogelijk. Als het echt niet anders kan, zoals in Amsterdam, werkt Uber alleen met chauffeurs met taxivergunning. Dat moet dan maar voorlopig. Uber gaat met overheden in gesprek om de regels minder streng te krijgen.

Om de lobby naar de overheid te stroomlijnen trekt hij een topadviseur van president Obama aan. David Plouffe leidde Obama’s verkiezingscampagne in 2008. Het is tekenend dat Kalanick invloedrijke mensen aan zich weet te binden.

Plouffe twijfelde niet. Ik ben het oneens met het idee dat Uber een imagoprobleem heeft. Als je een disrupter bent, dan gaan een boel mensen pijlen op je schieten.” Hij vindt dat overheden er belang bij hebben dat mensen auto’s delen en het verkeer in steden minder vaak vast staat.

 

Een miljard verlies in China

Ubers huidige grootste project is China. Kalanick vertelde vorige maand dat zijn bedrijf een miljard dollar per jaar verliest in China. We hebben een krachtige concurrent die in geen enkele stad winst maakt. Ze kopen hun marktaandeel. Ik had gehoopt dat de wereld anders in elkaar zou zitten.”

De Chinese concurrent Didi Kuaidi opereert in vierhonderd steden. Uber China zit in veertig steden en verwacht dat dit jaar uit te breiden naar honderd. Kalanick zegt Didi Kuaidi uiteindelijk te zullen verslaan door op een slimme manier de uitgaven te beperken.

 

One-tap economy

 Uiteindelijk gaat het Kalanick breder om onze economie als geheel te hervormen. We gaan naar een ‘one-tap economy’, zoals hij het noemt. Eén tap op je smartphone moet voldoende zijn om een dienst of product te verkrijgen.

Bij Uber stijgt het aantal apps snel. Per land, maar ook per dienst. De nieuwe apps vallen onder de veelzeggende naam UberEverything. In de VS kun je bij Uber al maaltijden en medicijnen bestellen of een maatje regelen voor carpooling. „Als we een auto in vijf minuten kunnen regelen, kunnen we je wat dan ook in vijf minuten brengen,” zegt de CEO.

Kalanick en zijn team bedenken het allemaal gaandeweg. Critici vinden soms dat een visie ontbreekt, maar daar heeft hij wel een antwoord op. „Dit is nieuw terrein, we zien mist op de snelweg hangen. Maar door interessante problemen op te lossen, kom je op onverwachte plekken.”

 

Violiste van Silicon Valley

 Travis Kalanick woont samen met Gabi Holzwarth, die bekend staat als de ‘violiste van Silicon Valley’. Ze speelde ooit een duet met rapper Snoop Dogg en treedt op bij events van grote techbedrijven als Samsung, LinkedIn en Google.

Eigenlijk is Kalanick getrouwd met zijn bedrijf. Op de vraag of hij Uber ooit zou verkopen, antwoordde hij: Stel je voor dat je gelukkig getrouwd bent en je wordt gevraagd wie je volgende vrouw zal zijn. Daar ga je natuurlijk niet op in. En zo is het maar net met Uber.”

Pin It on Pinterest

Shares